Tocha da AFC East em disputa com Patriots sputtering – NFL.com

No final da semana passada, Bill Belichick deu uma entrevista incomum ao seu ex-assistente técnico, Charlie Weis, na SiriusXM NFL Radio. Era incomum em sua franqueza e incomum no sentido de que parecia que Belichick estava oferecendo uma série de desculpas – teto salarial apertado, opt-out, interrupção do COVID-19 – para uma temporada do New England Patriots que chegou ao ponto onde a tocha da divisão não está sendo passada pelos Patriots, mas sim sendo largada e chutada na sarjeta como uma lata de refrigerante descartada.

Seja qual for o motivo – a falta de habilidade de qualidade -alvos de posição que tão frustrados Tom Brady na última temporada estão no topo da lista e a ausência do próprio Brady é fundamental – o AFC East está finalmente emergindo de seus dois- sono induzido por patriotas por décadas. A Nova Inglaterra venceu a divisão por 11 anos consecutivos, mas Buffalo e Miami estão agora em posição de deixar os Pats em segundo plano. Para ser claro, nenhum time na divisão parece tão dominante quanto o melhor dos gigantes liderados por Brady, mas, novamente, esta versão da Nova Inglaterra tem muito pouca semelhança com esses times também. Depois de perder para o Bills no domingo em um jogo que apresentava a ofensiva de parar e começar que os atormentava no mês passado, os Patriots perderam quatro jogos consecutivos pela primeira vez desde 2002, que foi a última vez que eles não conseguiram chegar aos playoffs com um Brady saudável. Isso os deixa com 2-5, quatro jogos atrás do Bills na coluna das vitórias e dois jogos atrás dos Dolphins. A última vez que o Bills ganhou a divisão foi em 1995; os Dolphins venceram em 2008, quando Brady sofreu uma lesão no joelho no final da temporada na Semana 1.

“O nível de frustração é definitivamente alto”, disse Patriots running back Damien Harris , que correu para 102 jardas na derrota para Buffalo. “Vitórias morais não significam nada nesta organização.”

Isso é uma pena, porque a Nova Inglaterra precisava de um estímulo e o ataque mostrou alguma vida no segundo tempo. Mas talvez essa seja a má notícia também: Os Patriots pareceram melhor no domingo do que nas derrotas para os Broncos ( Semana 6 ) e 49ers ( Semana 7 ), mas eles ainda perderam. Esse é o tipo de dor que a Nova Inglaterra costumava infligir aos oponentes. Agora são os Pats buscando algo para construir a partir das cinzas de outro jogo.

Que a melhor unidade na divisão neste fim de semana pode ter sido a defesa de Miami – o que fez A estreia de Tua Tagovailoa foi um sucesso ao forçar dois fumbles e duas interceptações de seu homólogo Rams, Jared Goff – apenas amplifica os problemas dos Patriots. The Bills and Dolphins melhorou – no caso de Miami, enquanto ainda estava no meio de uma reconstrução – enquanto a Nova Inglaterra está substancialmente pior, sofrendo com as perdas acumuladas de jogadores que optaram por sair da temporada, como Dont’a Hightower , e, claro, a saída do quarterback que anualmente encobriu um monte de buracos no roster. Agora há uma distância entre os Bills e os Dolphins e os Patriots. Tão assustador quanto para os Pats: há espaço entre eles e outros competidores da conferência para três vagas de wild card. Existem 10 times na AFC com mais vitórias que os Patriots, e outros dois também têm duas vitórias. Sete times da AFC farão os playoffs.

É tentador, com a temporada perto da metade, presumir que os Patriots estão mortos e enterrados. Isso é loucura. Nenhum treinador é melhor na mudança de forma de seu time para se adequar a seus pontos fortes do que Belichick, e há anos vimos a Nova Inglaterra crescer em um crescendo no segundo tempo. Mas é óbvio que Belichick tem pouca confiança em seu ataque agora – os Patriots optaram por chutar uma cesta de campo na terceira para a 1 da linha de 15 jardas do Bill com 12 segundos restantes no final do primeiro tempo, em vez de atirar primeiro na end zone. Belichick disse depois do jogo que não arriscou porque era uma “jogada de baixa porcentagem”.

Talvez seja para esta versão dos Patriots. Talvez algum dia possamos descobrir o que aconteceu depois Cam Newton testou positivo para COVID-19 e a programação da equipe foi embaralhada para causar uma regressão tão óbvia desde as primeiras semanas da temporada. Mas New England saiu do outro lado sem nenhuma expectativa aparente de que Newton possa entregar um passe de 15 jardas com precisão e, ainda mais obviamente, nenhum plano de sucessão após a saída de Brady. Belichick reiterou após o jogo de domingo que Newton é o titular, o que é uma acusação de reserva Jarrett Stidham , que era considerado o herdeiro potencial aparente. Felizmente para os Patriots, eles jogam os Jets winless na próxima semana (e em Semana 17 ). Além de seus confrontos com os Jets, o único outro jogo restante que os Patriots provavelmente vencerão é contra os Texans (atualmente 1-6) em Semana 11 . Pior, nos próximos jogos contra os Ravens , Cardeais , Carregadores e Golfinhos , o Pats verá de perto o que está faltando – uma equipe e escalação em uma trajetória ascendente.

A oportunidade que o resto da divisão esperava finalmente chegou. O Bills conseguiu sua segunda vitória consecutiva e seu jogo de corrida deu sinais de vida ao fazê-lo, embora sejam apenas o terceiro time na história da NFL a começar uma temporada de 6-2, apesar de ter um diferencial de pontos negativo. Os Dolphins venceram três em uma fileira para ultrapassar os Patriots, mas o começo instável de Tagovailoa (ele perdeu um fumble e completou apenas 12 passes para 93 jardas) provavelmente irá renovar as dúvidas sobre se Miami se afastou Ryan Fitzpatrick muito cedo.

“Graças a Deus temos uma boa defesa “, disse Tagovailoa após a vitória de domingo.

O Bills superou um obstáculo mental ao derrotar os Patriots – foi a primeira vez que Sean McDermott derrotou os Patriots na cabeça treinador, a primeira vitória de Josh Allen contra a Nova Inglaterra como o quarterback e apenas a quarta vitória do Buffalo sobre os Pats desde 2010 – e o alívio ficou aparente no sorriso no rosto de McDermott após o jogo.

“Isso me emociona”, disse McDermott, descrevendo o que vencer o Patriots significa para os fãs do Bills, que não puderam assistir aos jogos em casa nesta temporada.

Este não é realmente o momento para sentimentos, especialmente para o B Ills, que também começou com 6-2 em 2019, antes de entrar com 4-4 no segundo semestre e perder no Rodada do Wild Card .

Os Bills e os Golfinhos podem ver claramente o que eles têm que fazer na segunda metade desta temporada. A janela AFC Leste está finalmente aberta. E os Patriots estão no processo de jogar fora aquela tocha fumegante.

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