Os jornais locais The Fracking Shill adoram publicar

“Se atingirmos nossas metas de CO2 e cada um de nós estiver vivendo em uma pobreza abjeta, é realmente assim que você realmente deseja viver?” Greg Kozera está me apresentando seu caso pró-fracking. Posteriormente em nosso telefonema, ele argumentará que a energia renovável depende do trabalho infantil nas minas de cobalto congolesas e observará que seu golden retriever viveu até a idade madura de 14 anos brincando em três poços de fraturamento, provando que a prática não apresenta riscos à saúde . Ele faz uma versão desse caso todo fim de semana nas páginas de opinião de jornais de Ohio, West Virginia e Pensilvânia – o caso do gás natural, da indústria e, se você acreditar no que ele diz, da América.

Quatro anos atrás, um editor do Parkersburg News and Sentinel em West Virginia contatou a Shale Crescent USA, uma organização sem fins lucrativos de “mensagens” em Marietta, Ohio, cujos financiadores incluem empresas de gás natural e empresas de construção de oleodutos, para perguntar o que implicava o trabalho do grupo. Kozera, um ex-vendedor de petróleo e gás que agora atua como chefe de marketing do Shale Crescent, respondeu sugerindo que o jornal publicasse uma série de cinco partes , de sua autoria, sobre como devolver empregos ao Vale do Meio-Ohio adotando o gás natural. A série estreou em agosto de 2017 e fez tanto sucesso, pelo que Kozera contou, que o jornal lhe ofereceu uma coluna semanal. Em seguida, a coluna começou a ser escolhida por outros jornais regionais, incluindo o Charleston Gazette-Mail e ocasionalmente o Columbus Dispatch . Hoje, a coluna semanal pró-fracking de Kozera costuma ser publicada em oito a dez jornais locais em todo o Vale do Rio Ohio, alcançando em qualquer lugar de 60.000 leitores a bem mais de 200.000 se sua coluna for escolhida pelos principais jornais da região, como Gazette-Mail , Dispatch, ou Akron Beacon Journal. Atinge ainda mais quando recirculado por publicações nacionais como o New York Daily News , que tem um dos maior lida erships no país.

Quatro anos após Inquérito inicial do News and Sentinel , Kozera é agora uma das vozes mais onipresentes na conversa fraturada na região de xisto de Marcellus, que se estende do sul de Nova York até os três pontos cruciais estados de batalha de West Virginia, Ohio e Pensilvânia. E por quase tanto tempo quanto ele vem escrevendo essas colunas, ambientalistas e cientistas do clima têm feito aos jornais que publicam suas palavras uma pergunta simples: Por que eles deram a este homem um megafone?

Os jornais da Virgínia Ocidental, como a maioria dos veículos de notícias locais, tiveram algumas décadas difíceis. Outrora um bastião do jornalismo de responsabilidade e rivalidades entre cidades , os diários da região foram dizimados por fusões e demissões no final dos anos 1990 e início dos anos 2000, quando a indústria do gás natural estava prestes a explodir, substituindo a economia do carvão em declínio. Desde o boom de xisto de 2008, West Virginia estabeleceu registros de estado anualmente em termos de produção de gás natural. O foco, e até mesmo os grupos de propriedade, dos jornais regionais adjacentes mudaram de acordo. Em 2018, o Charleston Gazette-Mail, já fruto da fusão de dois concorrentes, foi adquirido pela HD Media; seu fundador, Doug Reynolds, filho de um magnata do tabaco que agora possui mais de oito jornais na Virgínia Ocidental, é o presidente e CEO de uma empresa de gasodutos de gás natural.

Enquanto os veículos locais lutam para informar a comunidade e, ao mesmo tempo, manter seus leitores, a indústria extrativa promete aos leitores uma solução sedutora de curto prazo para uma crise que se estende por gerações. Esses leitores, por sua vez, têm uma influência descomunal no debate nacional: tanto a Pensilvânia quanto o Ohio permanecem estados decisivos, enquanto o senador da Virgínia Ocidental Joe Manchin agora opera como o voto decisivo na câmara fortemente dividida. A luta pelos corações e mentes desses eleitores está acontecendo localmente. Mensageiros como Kozera têm um público cativo e desproporcionalmente poderoso.

As colunas Kozera seguem uma fórmula. Ele oferece curtos conselhos úteis e brandamente agradáveis ​​ao estilo sopa de galinha, como embalar amendoins e, ao mesmo tempo, pregar o evangelho dos combustíveis fósseis. Em março passado, por exemplo, Kozera abriu uma coluna com uma lede aparentemente equilibrada sobre como ele esperava que a administração Trump falasse honestamente sobre a ameaça da pandemia. A coluna então se desenrolou em um comentário confuso sobre a “verdade”, conectando a experiência de Kozera sendo enfrentado na faculdade à ruína econômica que se desenrolava. Depois de um breve desvio para o truterismo Trump-Rússia, o ponto principal da peça emergiu: “Como engenheiro, peguei a grande mídia em inúmeras mentiras e meias verdades sobre energia, energias renováveis ​​e fraturamento hidráulico.” (Ele geralmente se refere a todos os críticos de combustíveis fósseis como “antis”.)

Em um Coluna de janeiro supostamente sobre a importância do foco, Kozera citou o palestrante motivacional Willie Jolley dizendo: “O sucesso não é sobre hocus pocus é sobre o foco, o foco ”; gastou alguns parágrafos sobre Covid-19; criticou o segundo impeachment de Trump; elogiou o time de futebol do colégio que ele treina (vice-campeão estadual este ano!); e então mudou abruptamente para um discurso de vendas de petróleo e gás: “Na Shale Crescent USA, nosso foco é a criação de empregos. Foi triste ver o projeto do oleoduto Keystone XL encerrado esta semana com a perda de mais de 10.000 empregos no oeste. ”

Objetivo do Shale Crescent, de acordo com seu site, é “entregar mensagens direcionadas aos tomadores de decisão da indústria com alto consumo de energia”. Quando Kozera me ligou na semana passada para conversar sobre suas colunas, ficou claro por que Shale Crescent o convocou para entregar essa mensagem. Seu roteiro era flexível; suas maneiras descontraídas e afáveis. Ele só quer que as pessoas tenham empregos bem remunerados, disse ele. Promover laços entre a indústria de fracking e as comunidades locais é muito parecido com sua função de treinar o time de futebol do colégio. Ele quer que sua comunidade e seu país sejam autossuficientes. Ele é um “ambientalista de coração” e seu trabalho “não é sobre petróleo e gás”, mas parte de um esforço moral para ajudar a elevar o padrão de vida.

Ele também está decidido a convencer qualquer pessoa disposta a ouvir que o gás natural é o melhor e único caminho a seguir na América.

“Acredito que temos uma responsabilidade ética com , ”Kozera me disse,“ se alguém está propondo algo que eu sei que vai matar um monte de gente ”. E a energia renovável, disse Kozera, matará pessoas. “Faça painéis solares em Cambridge, Ohio – isso é ótimo. Esses são trabalhos realmente bons, faremos isso ”, disse Kozera. Mas, “quando o sol não brilha, o vento não sopra e as pessoas começam a morrer no escuro, tenho um problema. Eu tenho um problema sério com isso. E a melhor maneira que posso pensar para resolver isso é educar o público para que eles entendam o que está em jogo. ”

Não há evidências de que a transição para a energia solar e a energia eólica matará pessoas; carvão e óleo já matam milhões ) a cada ano apenas através das emissões (mais, quando você leva em consideração derramamentos e outros acidentes ), enquanto as estimativas sugerem eólica ou solar pode matar uma pessoa a cada 29 ou 53 anos, respectivamente. Mas o tom de Kozera transmitia nada além de um ar de razoabilidade – ele não estava tentando me convencer de que o vento e a energia solar são os arautos da morte, mas sim tentando me convencer de que morrer no escuro é ruim.

Este ar superficial de compromisso e bom senso permeia seu trabalho. Ele não nega as mudanças climáticas. “Você não pode continuar jogando lixo na atmosfera sem que coisas ruins aconteçam”, disse ele. Mas ele está convencido de que o governo americano, suas indústrias e seus cidadãos devem apoiar o aumento contínuo da produção de fraturamento hidráulico e gás natural. A América, ele me disse, deveria aumentar o fracking e exportar o gás de volta para a China, para ajudar no fechamento de suas usinas a carvão e construir um fluxo de receita sustentável e uma base econômica para as cidades americanas. (Fracking de metano – um gás de efeito estufa 84 vezes mais potente que o dióxido de carbono no curto prazo – não parece influenciar na visão de Kozera.)

O quadro que ele pinta para o leitores do News and Sentinel, do Times, o Jeffersonian, e o resto é simples: o fracking lhes dará empregos. Não vai envenená-los. “Os antis ainda estão procurando por um poço onde a fratura contaminou o lençol freático”, ele escreveu em outubro.

Os editores e editores que dirigiram a coluna de Kozera não publicaram nenhuma correção ou adendo ao seu artigo, embora tanto a ProPublica quanto a Ambiental A Agência de Proteção documentou numerosos casos de suspeita de contaminação por fraturamento hidráulico local. Em 2019, um relatório encontrado a supervisão dos procedimentos e licenças de descarte de águas residuais da indústria de fraturamento hidráulico tem sido irregular e inconsistente na Virgínia Ocidental, potencialmente colocando a água potável em perigo. Nos últimos anos, vinculou o fracking a incidências mais altas de vários problemas de saúde, com particularmente evidências robustas para asma e gravidez e resultados de nascimento. O News and Sentinel não respondeu a The New Republic pedido de comentário para esta peça. Ao telefone, Kozera encolheu os ombros verbalmente, dizendo sobre o fraturamento hidráulico: “Se fosse realmente tão ruim quanto todo mundo dizia, já deveríamos estar todos mortos.”

O problema de falar com o Kozera é que, mesmo quando você discorda dele a cada momento, é uma conversa cordial. Esse é o seu poder: a pesquisa nos diz que essa mistura de casualmente pessoal e político é o a melhor maneira de persuadir as pessoas , seja isso convencê-las de que a mudança climática é real ou de que os combustíveis fósseis devem dominar o mundo. É chamado de “ deep canvassing . ” Em vez de ter que ir de porta em porta ou visitar todas as reuniões locais para convencer as pessoas a convidar a indústria de fraturamento para suas cidades, Kozera pode atualmente atingir um público regular de 60.000 que se expande para centenas de milhares, dependendo de quais outros jornais diários escolherem distribuir isso semana.

As pessoas que poderiam verificar os fatos dele não têm essa plataforma, embora estejam se esforçando para romper. Na semana passada, Eric Engle, que lidera vários esforços de conservação, incluindo a organização sem fins lucrativos Mid-Ohio Valley Climate Action, escreveu para Notícias e Sentinela protestando contra o papel descomunal que Kozera recebeu nas páginas de opinião do jornal. Pouco antes da eleição de novembro, Randi Pokladnik, residente em Ohio com Ph.D. em estudos ambientais, escrito um op-ed no News and Sentinel refutando uma das peças de Kozera sobre os méritos do fracking. E depois que Kozera tentou culpar a catástrofe da tempestade de inverno de fevereiro no Texas na energia renovável, o membro da comunidade Jean Ambrose escreveu uma carta para o ed itor objetando tanto às imprecisões quanto ao impulso mais amplo das colunas de Kozera. “A construção da região com base no gás natural não foi cumprida como prometido”, escreveu ela. “Você sabe disso, e eu sei disso. Mas Kozera espera que você não se lembre disso e continua divulgando fatos falsos, então vamos deixar os combustíveis fósseis espremerem o último bocado de lucro de nossas comunidades antes que tomem seus jatos particulares e se mudem para Cancún. ”

Ambrose está certo. Essa é a parte realmente preocupante da história: não é apenas o fraturamento hidráulico que polui e Kozera diz que não. O principal apelo da coluna original de Kozera – a promessa de empregos e prosperidade que ajuda as pessoas a desviarem-se da poluição e a razão pela qual sua série original provavelmente foi bem no News and Sentinel – agora foi desmascarado por uma série de estudos econômicos. Em fevereiro de 2019, produzido pelo West Virginia Center on Budget and Policy e o Institute for Energy Economics and Financial Analysis descobriram que muitas das primeiras projeções da indústria exageraram o impacto real da produção de gás natural em Economia da Virgínia Ocidental. De 2008 a 2017, a indústria de gás natural adicionou 2.500 empregos, não os 5.700 que foram previstos, escreveram os autores do estudo: “A única razão para que tenha havido qualquer crescimento no emprego de 2008 a 2017 é o aumento do emprego devido a construção de gasodutos de gás natural, que são em grande parte empregos temporários ”, quase metade dos quais vai para trabalhadores de fora do estado.

Este padrão é válido para quase todos os grandes projetos de gás natural propostos nos últimos 12 anos: Quando um gasoduto é concluído, a necessidade de trabalhos de construção desaparecem e as operações diárias desses postos avançados de fracking ou oleodutos são continuadas por um número relativamente pequeno de funcionários.

Nem Engle, Ambrose ou Pokladnik – todos bons escritores, aliás – consegue um lugar no jornal semanalmente. Suas vozes e colunas são, por natureza em resposta a Kozera, reacionárias e, como tal, facilmente postas de lado. Relegados à tarefa de desmascarar afirmações abrangentes, seus artigos necessariamente parecem mais pedantes do que a mistura de meias-verdades de Kozera.

Kozera não está sozinho. Em nível nacional, colunistas como Ed Rogers do The Washington Post também usaram seus serviços na indústria de gás e petróleo como de boa-fé para garantir as preciosas polegadas em organizações jornalísticas respeitáveis. Mas os leitores de Kozera são particularmente influentes. Eles estão em estados de campo de batalha e são mais velhos. O público que paga pelas notícias locais inclina-se avassaladoramente em direção aos maiores de 50 anos; o mesmo grupo domina seus pares mais jovens na participação eleitoral, mesmo em novembro passado eleição presidencial.

Os objetivos de Kozera não são motivados externamente pela política eleitoral. Ao telefone, ele nunca mencionou nenhuma eleição ou funcionários públicos, exceto por uma referência de passagem obrigatória ao deputado federal e defensor do New Deal Verde Alexandria Ocasio-Cortez. Seu apelo não está em ser a versão local de Tucker Carlson ou Sean Hannity, levando as pessoas à indignação por meio de mensagens de ódio. É ser a voz firme e amigável da razão pela qual tantas pessoas anseiam em seu jornal local. Quando Kozera me perguntou como “nós” nos sentiríamos atingindo as metas de emissões, mas vivendo em pobreza abjeta, ele seguiu com um apelo pessoal. “Você tem muito mais coisas para viver do que eu”, disse Kozera. “Seus filhos devem ter todas as oportunidades que eu tive – que meus filhos tiveram – e eles devem ter a oportunidade de um futuro mais brilhante do que qualquer coisa que já tivemos. E isso é possível. ”

A verdade é que não há ninguém ou jornal para culpar ou agradecer por Kozera ter se tornado um colunista regional importante, exceto talvez O próprio Kozera. O jornal precisa de leitores, e muitos de seus leitores precisam de empregos. Greg Kozera promete as duas coisas. Que ele possa fazer essa promessa simultaneamente, manter seu tom de avô e lavar uma agenda tão evidente quanto qualquer outra que você ouvir ou ler é o seu presente – e talvez a maldição do Vale do Rio Ohio.

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